NASA史上最贵太空望远镜或再跳票 80亿美元预算告急

发表时间 2018-03-13 00:00:00
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詹姆斯·韦伯太空望远镜。

詹姆斯·韦伯太空望远镜。

  美国国家航空航天局(NASA)下一代旗舰项目、“跳票王”詹姆斯·韦伯太空望远镜因测试阶段出现的一系列问题,预计会再次跳票。美国政府问责办公室当地时间2月28日发布的最新报告警告称,项目将超出国会敲定的80亿美元研发经费上限。 

  詹姆斯·韦伯太空望远镜(JWST)是NASA历史上最复杂、最昂贵的天文项目。其使命是继任超期服役的哈勃望远镜,重点探测红外频段的光波,回溯大爆炸后数亿年,最早一批恒星和星系诞生的“宇宙黎明”。它可能给人类的宇宙观带来一次革命。 

  由于经费节节攀升,该项目曾一度下马。经多方声援,2011年,美国国会开出了88亿美元的“一口价”:研发成本上限80亿美元,运营成本上限8.37亿美元。当时计划的发射时间为2018年10月,留有大约13个月的余地。 

  此后直到2016年11月望远镜竣工出厂,一切都在顺利按计划推进。 

  但组装和测试阶段才是真正的考验。即使在深空零下240度的环境中,18面直径1.3米的金黄六边形镜片的拼接精度要保持头发丝的万分之一,但又必须设计成折叠式,才能装进发射火箭里。 

  2017年9月,望远镜在戈达德太空飞行中心的振动测试中出现了意外结果,NASA宣布将发射时间推迟到2019年3月至6月。 

  但就在宣布推迟一个月后,韦伯望远镜那面网球场大小的折叠遮阳板在首次展开测试中也出现了意外结果。处理这个问题预计又要花去数月的时间。至此,望远镜的时间窗余地已不足一个半月。 

  要知道,直到这一步,镜面还未与遮阳板、飞行器主体进行组装。美国政府问责办公室由此在最新报告中评估,望远镜的发射日程将再次跳票。同时,80亿美元的研发经费预算已岌岌可危。 

  美国国会将对此作何反应,尚未可知。但美国的众多天文学家面对这个吃掉NASA十多年家底的“经费黑洞”,必定百感交集。一方面,其他天文项目被一拖再拖,等了太久;另一方面,他们深知测试阶段急不得。毕竟,这台望远镜寄托着美国天文科学的下一个十年,NASA早已输不起。

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